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LP“去神秘化”的推动者 — 蓝宝石创投董事总经理比泽·克拉克森

作者:边益


 

比泽·克拉克森(Beezer Clarkson)是蓝宝石创投(Sapphire Ventures)的董事总经理,她主导全球早期风险基金的投资。蓝宝石成立于1996年,是一家硅谷的风险投资公司,在全球范围内投资成长阶段的科技公司和早期阶段的风险基金。该基金目前管理着约40亿美元的资产。在2015年CB Insights发布的全球基金排名中,根据基金的退出表现评比,蓝宝石在全球VC中位列第4(前三名分别是Accel, New Enterprise Associates 和红杉资本)。

克拉克森于2012年加入蓝宝石并主导风险基金的投资,她于2016年创立了Open LP,一个LP分享意见观点的公开平台。她为推动“去LP神秘化”做出了极大的贡献。克拉克森曲折的职业道路是怎样的?蓝宝石是怎样的一家创投机构?她是如何看待层出不穷的投资机会的?她是如何看待投资新基金的?公司长期处于私有化的影响是什么?她创办Open LP平台的初衷又是什么?

 

 

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三出三进创投圈,最终“缘定”蓝宝石

克拉克森毕业于卫斯理大学的国际关系专业,在大学里的她对LP没有任何概念,毕业后她加入了摩根士丹利,成为了一名金融分析师,从未接触过会计等相关学科的克拉克森为这份工作的准备很不充分。2年后,她转而去做了两年商业咨询。这之后,克拉克森从职场又回归了校园,从哈佛商学院毕业后,克拉克森一心想要加入初创公司,她来到了纽约,然而当时给她机会的都是一些还没有落地的初创公司。于是,她决定去加入一家创投公司,从资金支持端帮助建立新的公司。

2000年,克拉克森加入了一家名叫Launch Center 39的小规模基金,她在里面负责投资和投后管理的工作。然而,过不多久这家创投机构没有抵挡住全球科技行业低潮的影响就关闭了,合伙人把剩余的资金还给了LP,克拉克森也暂别了创投圈去了其他行业。

2005年,克拉克森回归创投圈,加入了Omidyar Network,这是由ebay创始人Pierre Omidyar创立的影响力投资基金。Omidyar Network同时做直接,非直接和影响力投资。克拉克森负责新兴市场的投资工作,也是在这个时候,她发现了自己对非直接基金投资产生了浓厚的兴趣。2年后,她加入了德丰杰投资公司 (Draper Fisher Jurvetson)。在德丰杰的5年里,克拉克森负责主导了全球近12亿美元的投资,并参与创办了两只跨境基金(中日、中越)。

2012年,克拉克森正式加入蓝宝石创投,并成为基金投资部的董事总经理。这是一条颇为波折的职业道路,克拉克森在创投行业进进出出,但她说过,当她无法摆脱脑海里对某个问题的探索时,她就会追随着那个问题去构建她的事业。追溯她的职业发展,或许她对探索早期投资一直有着某种执念,而这种执念使得她三出三进创投圈,最终“缘定”蓝宝石。

 

 

 

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主动寻找专注A轮的风险基金

蓝宝石成立于1996年,最初是德国大型跨国企业软件公司SAP的风险投资部门,被称为SAP Ventures。该公司于2011年从母公司分拆,并于2014年更名为蓝宝石(Sapphire Ventures)。SAP现在依旧是该公司的LP,并提供极高的LP战略价值。蓝宝石专注投资那些与SAP构建的企业软件生态中有协同性的公司。

2019年1月,蓝宝石宣布推出Sapphire Sport,专注于投资体育,媒体和娱乐相关的早期科技公司。现在,蓝宝石主要从事三种不同类型投资,分别是成长期直投、运动娱乐媒体相关投资和早期基金投资。有三个独立的团队负责这三类投资,彼此独立又相互协同。

克拉克森是因为投资基金的机会才加入蓝宝石的。她当年在摩根士丹利好友找到克拉克森,希望凭借她的GP资源可以帮助搭建蓝宝石的基金投资业务,而克拉克森一直希望可以构建立足于底层去思考投资层面的东西,作为LP去投资GP可以让她重新构建全新的东西。成为优秀的LP需要什么?资本的经久不衰从何而来?——这些一直是让克拉克森无法摆脱的问题,她愿意主动去探寻答案。她和早期团队认为投资专注A轮的基金可以带来巨大的风险投资回报,于是他们把投资阶段定位在早期。

蓝宝石在成长期直投有着丰富的经验,那么为什么在投资基金时克拉克森要选择早期A轮呢?克拉克森认为A轮是各个投资阶段中产生可观收益最持久的阶段,尽管这个阶段的风险依旧很大,但如果查看过往的回报情况,专注A轮是个不错的原则。A轮的公司尽管存在着风险,也有无限的机会。此外,克拉克森认为基金投资专注早期,可以与蓝宝石的直投成长基金形成互补,进而建立一个良性和谐的投资闭环。

 

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LP要为GP提供战略价值和最好的服务

克拉克森把蓝宝石做为LP的核心定位为“确保我们的GP会取得成功”,她将这个核心贯穿整个团队以确保每个人都明确这个任务。之所以有这样的定位来源于蓝宝石的基石LP。虽然蓝宝石的直投基金和体育基金已经引入其他LP,但是投资基金的唯一投资方依旧是SAP。对于一般母基金来说, 他们不同的基金都有不同的LP池,资金回报后需要返还给LP而无法回笼作为新一支基金。克拉克森在试图建造一个资金回笼触发器,而拥有唯一投资方就成为了重要的条件,这样可以保证资本的持久性和战略价值,这也保证了蓝宝石做为LP来说对GP的核心价值。

值的称道的是,蓝宝石还有着一支10人的投资支持团队,有专员去做业务开发,营销,招聘等等。这只团队为直投的科技公司和投资的基金公司提供源源不断的增值服务。基石投资方SAP的角色也被发挥到了极致,当有基金公司或科技公司想寻求和SAP的合作时,蓝宝石会做为撮合方介绍双方认识并促成合作。克拉克森摒弃掉那种去一一登门拜访的方式服务被投基金和企业,而是以集中专业服务这种更高效的方式提供‘有限合伙人’的‘无限’价值。

 

 

 

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基金合伙人站在一起要是一只队伍

分开要可以各自为战

蓝宝石投资基金秉承着全球战略,以关键技术枢纽为中心,具体的地理分配上,美国占比70%,欧洲20%-25%, 以色列5%-10%。面对层出不穷的新基金,克拉克森始终保持定期更新她的眼光和战略,因为她知道过去的表现不能保证未来,必须从LP的选人视角做到与时俱进。克拉克森关注的一个很重要的方面就是,为什么创始人会选择这个基金合伙人。当前资本市场存在非常多竞争,想要成为优秀创始人的选择,仅仅提供一张支票是远远不够的,基金经理人为他的投资组合公司提供的价值才是至关重要的,这也是LP最关注的。

当决定是否认购已投基金的新基金时,克拉克森考虑的硬性指标是,基金的投资是否可以产生3倍净回报。蓝宝石也会投资一些专注于种子轮的基金,但它决不会考虑投资单一基金合伙人的种子基金,单一合伙人会使早期风险变得更高,克拉克森希望看到的是一只优秀的管理团队如何聚在一起,以及他们如何发挥各自作用。他们站在一起要是一只队伍,分开来看又可以各自为战。

 

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选基金合伙人就像观察沙子中的足迹

LP都会对潜在基金进行一系列数据分析,蓝宝石也不例外。但是,克拉克森认为这远远是不够的。她把选基金合伙人的过程比做观察沙子中的足迹。投资基金本身像在盲池中下注,很多信息都是未知的。在决定投资前,需要在市场中观察很久,了解各个基金经理人是如何工作的以及如何合作的。整个过程就像把鼻子凑近泥土,把眼睛贴近沙盘,克拉克森也会用到twitter等社交媒体,从上面采集关于基金和合伙人的一些信息,她会四处看看那些基金与谁共同投资,谁的投资在前,谁的投资在后。通过这样的方式,接下来再去有目的地见一些基金去进一步了解。

随着整个风险投资行业的快速发展,越来越多的基金在募集资金。克勒克森每天会收到无数的基金介绍和募资材料。当她邀约基金合伙人来见面时,照本宣科的介绍不是克勒克森想要的,她希望获得更多没有落在纸上的信息。GP必须要对市场赛道上的竞者基金非常了解,那些没有做好功课就前来见面的GP从来不是克拉克森考虑的投资对象。

在和已投基金的相处上,克拉克森意识到很多时候GP没有义务向LP事无巨细地披露投资情况,LP必须自己争取主动权。为此,蓝宝石会不定期去拜访GP,而不是仅仅出现在他们的年会上。克拉克森强调,LP的介入不应该是具有侵入性的,她希望蓝宝石可以支持GP并成为与其并肩作战的投资人,而非仅仅是站在GP身后的资方。

 

 

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与新基金的“结婚率”和旧基金的“离婚率”

蓝宝石每年的基金投资额是1-1.25亿美元,其中10%左右的投资策略比较宽松,蓝宝石从来不会为投资基金设限。几乎每一年,它都会做一笔新的投资,那可能是一只刚刚建立的全新的基金,也有可能是刚刚接触但是已经很成熟的基金。克拉克森认为保持投资新基金的频率非常重要,这才是使早期投资更具艺术性的关键,如果将这个部分剥离,那么早期投资的艺术性将不复存在。如果是新成立的基金,这个基金合伙人之前的LP是否会追随是克拉克森比较关注的。

谈到基金的“毕业期限”,克拉克森和她的团队经过研究认为,一般到第7或第8只基金,基本就涉及到GP继承的问题。元老GP们会考虑他们是否还想继续做下去?谁会成为新的继承者?而这些继承者或许会变换投资策略、关注领域和投资阶段,而这些或许与老LP的战略有出入,这就导致了LP与GP“离婚”。事实上,即使是同一支GP管理团队,“离婚”也会发生,主要的原因就是基金的表现不佳。实际的“离婚率”要比统计的数据高一些,因为对LP而言,对基金的表现掌握是非常困难的。不同的基金的回报周期和回报表现也不尽相同,实际上大多数的基金的回报周期呈现J曲线,回报阶段都集中在J曲线的尾部一端,回报的长周期让回报的预期变得更不可测。

 

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公司保持私有化与基金投资的关系

在风险投资领域,LP和GP都在关注公司的退出情况,何时退出,以何种方式退出。与退出相对应的是公司在很长时间内保持私有化状态,在这个过程中,公司会吸收更多的资本,创业者一直在努力进行融资而非谋划退出之路,你甚至会听到创业者的一种声音:“我还没有筹集下一轮融资呢,我的公司还没有办法得到市场的注意。”而长期保持私有化意味着大量资金卡在那里,丧失流动性使风险投资家的脚步停滞,GP和LP的投资都会因此无法开展。

对此,克拉克森认为应该理性看待增长,有些公司不惜一切代价实现增长,不能在合适的时候实现退出,这是这个行业不良的现象。或许,早期投资的好处就是增加了退出的窗口,此时,冒一点险是值得的。以Wework举例,新闻把它上市失败的原因归咎于公司缺乏治理,这其实揭露了公司、GP和LP三者之间的关系隐患。LP从来都没有办法得到公司的第一手材料,也无从得知GP和公司之间的条款,很多时候大家依靠一种感觉去做出投资决策。克拉克森认为,或许,多些人际互动和企业动态的分享,会大大降低风险投资的不确定性。

 

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建立Open LP平台,推动LP“去神秘化”

早在2016年,克拉克森为了推动创始人、GP和LP三者之间互通的科技生态圈,她创建了Open LP平台。就像创业者不了解GP在想什么一样,GP也很难了解LP们的想法。Open LP的创建是为了让信息扁平化,从而使分享变得更加畅通。Open LP上分享的形式既可以是文章也可以是播客,克拉克森会邀请蓝宝石的团队成员或者业内其他机构的同行就某个话题分享讨论,它也会收集很有有趣的观点和文章。总之,LP和GP 在这个平台上都可以发声。

这个平台是公开的,这意味着所有人都可以看见听到,也可以投稿分享自己的见解。Open LP有自己独立的网站www.openlp.com, 当然也可以通过蓝宝石的官网点进去,在twitter上甚至有#OpenLP的话题标签。克拉克森希望OpenLP成为一个具有教育性的平台,让LP去神秘化成为一种常态。通过公开发声,分享观点,互相交流,LP可以和GP还有创业者建立起有效而真实的交流。

 

 

【结语】

 

做为当今硅谷最有影响力的LP之一,克拉克森经历了曲折的职业道路,但她一直对LP投资充满兴趣和探索的欲望,这使得她在蓝宝石创投里成立了基金投资部门。她精心打造着一支服务GP的团队,也让基金投资和成长期直投彼此借力、共同开拓蓝宝石的投资版图。她更是LP“去神秘化”的践行者和推动者,Open LP平台已经成为硅谷创投圈最受欢迎的LP发声平台,她正在努力建立着LP、GP和创业者三者平等对话、信息互通的生态。

 

 

 

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资本配置者专栏:由Ted Seides于2017年创建,该音频节目致力于探索资产管理领域的最佳实践,并曾被巴伦杂志评为商业金融领域最佳音频节目之一。资本配置者栏目专注采访全球顶级资产拥有机构和管理人的想法及其背后的过程,了解这些资本“帝国”的守门人如何配置其时间和资金。除了他们的工作理念以外,你也可以了解到这些掌控巨额资本的人平时的生活。

 

 

Ted Seides:曾是美国对冲基金母基金Protégé 的创始人之一和联席首席投资官。在2010年,他被Larry Kochard和Cathleen Rittereiser在其所著的«顶级对冲基金投资者»一书中列为顶级对冲基金投资者。在职业生涯早期,他师从耶鲁大学首席投资官大卫·史文森在耶鲁大学捐赠基金进行公开市场基金投资和固定收益投资。他也具有家族办公室的管理经验。

 



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